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L'invention du mètre

Les mesures au Moyen-Age

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Plusieurs dirigeants dont Charlemagne ont tenté d'uniformiser les mesures sans y parvenir. Les unités de mesures variaient suivant les lieux : la paume, la palme, l'empan, le pied, la coudée, le pas, le point, l'aune, la brasse, la toise... Ces petites mesures étaient basées sur le corps humain.
Pour les plus grandes dimensions, on utilisait la canne (environ 2m), la perche (=5,84m), l'arpent ( environ 58m), le lieue (=3400m jusqu'en 1674 puis 3900m jusqu'en 1737, puis 4800m)
Les unités de mesures de longueurs étaient multiples, en plus, elles variaient suivant les régions et les années, ce qui n'était pas sans poser de soucis.

De plus, le rapport entre les unités de mesures étaient très compliqué. En effet, un pouce valait un douzième du pied du roi, autant dire la complexité des calculs de conversions.

Le mètre

Juste avant la révolution française, le tiers-état demande dans les cahiers de doléances l'uniformisation des unités de mesure.
Suite à la révolution, on tente une nouvelle fois d'uniformiser le système.
Des scientifiques sont mandatés en 1790 pour trouver une référence.
Cette fois, pour établir une unité de mesure qui pourrait traverser les frontières, ils décident de prendre un repère universel, la mesure ne serait donc pas basée sur le corps humain comme avant. Ils hésitent entre se servir du temps, avec le balancement d'un pendule, ou utiliser la Terre comme référence universelle. 

Ce sera la Terre qui sera retenue, des hommes se lancent dans la mesure du quart du méridien de la Terre, de Dunkerque à Barcelone. Les mesures durent de 1792 à 1794, elles s'étendent sur 1075 km, en procédant par triangulation.
Finalement, 1 mètre correspondra au 1/10 000 000e du quart du méridien terrestre. Il s'en suivra un système décimal où l'on passe facilement d'une unité à l'autre.
Des étalons du mètre seront exposées dans les lieux publics de 1796 et 1797.
Le mot mètre vient du grec metron qui signifie mesure.
 

 

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